«Puedes lucir una pieza de tu herencia»: joven emprendedor lleva la moda filipina a Canadá

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La llegada a un nuevo país se basa en la partida de uno anterior. Esto se manifiesta, de muchas formas, como un arma de doble filo: la capacidad de adaptarse a menudo depende de la capacidad de dejar atrás. ¿Cómo encuentra su lugar en una cultura que es nueva para usted mientras mantiene su conexión con una cultura que ha dejado atrás?

Las respuestas a estas preguntas no son directas ni lineales. A menudo, las mejores respuestas a solo pueden entenderse escuchando el viaje de un recién llegado. Al escuchar cómo la experiencia de los inmigrantes se transforma y cambia con el tiempo, podemos comprender mejor la relación entre encajar y dejar atrás.

Cada año, Canadá da la bienvenida a cientos de miles de recién llegados, con la esperanza de establecer vidas aquí. Es un país formado por inmigrantes, y más de uno de cada cinco canadienses es un inmigrante de primera generación. Si bien Canadá es conocido por sus políticas amistosas hacia los recién llegados, existen desafíos innegables a los que se enfrentan los recién llegados en Canadá.

Gelaine Santiago, cofundadora de Cambio & Co.

Gelaine Santiago es una emprendedora exitosa con sede en Toronto. En 2015, lanzó un sitio web minorista de moda en línea, Cambio & Co., junto con su socio y cofundador, Jérôme Gagnon-Voyer.

El éxito de Cambio & Co. es irrefutable. En cuestión de años, Gelaine y Jérôme han construido un negocio con más de 2000 clientes en todo el mundo, 12 organizaciones asociadas y 10,000 defensores sociales. Pero Cambio & Co. es más que un esfuerzo comercial, también es una parte importante del viaje de Gelaine para volver a conectarse con su herencia.

En 2013, Gelaine y Jérôme se fueron de viaje a Filipinas. “Fue una experiencia realmente reveladora”, dice Gelaine. El viaje fue la primera vez que regresaba a Filipinas desde que sus padres se mudaron con su familia a Canadá cuando Gelaine tenía solo tres años. “Me di cuenta de que había una gran brecha en mi comprensión de quién era yo”.

Gelaine con su socio y cofundador de Cambio & Co., Jérôme Gagnon-Voyer.

Gelaine creció en el área de Toronto. Sus recuerdos de infancia están divididos. Cuando su familia llegó por primera vez a Canadá, vivían en Scarborough, a unos 25 kilómetros al este del centro de Toronto. Aquí, Gelaine estaba rodeada de niños y familias de todo el mundo. “En cierto modo, como estaba rodeado de tantos niños de diferentes países, no pensé en lo que significaba ser filipino. Yo era una de estas personas de Filipinas, al igual que mi amigo era de Jamaica ”. En Scarborough, parecía que encajar era fácil; producto de la multiplicidad cultural del barrio.

Sin embargo, cuando la familia de Gelaine se mudó a los suburbios y ella se convirtió en una de las pocas personas de color, su experiencia cambió. «Esa fue la primera vez que me di cuenta del hecho de que no era el típico niño canadiense sobre el que leeríamos». Gelaine recuerda haber pasado gran parte de su infancia tratando de encajar negando ciertas partes de su herencia. Sus intentos de encajar en la cultura canadiense requirieron cierta negación de la importancia de la cultura filipina.

Durante su viaje de regreso a Filipinas, algo cambió. «Esa fue la primera vez que realmente me llamó la atención, esa identidad, que mi cultura sea una parte tan fundamental de mi identidad». Al regresar a Filipinas por primera vez en años, Gelaine prometió: “Necesitaba aprender más porque no sabía mucho sobre mí. Eso es lo sorprendente de volver ”.

Mientras estaban en Filipinas, Gelaine y Jérôme tuvieron la oportunidad de explorar su pasión compartida por la empresa social. Los dos se conocieron y se enamoraron mientras trabajaban como voluntarios para una organización sin fines de lucro en Toronto, por lo que utilizaron su viaje para aprender sobre el sector sin fines de lucro en Filipinas. “Descubrimos tantas marcas increíbles que utilizaban la moda como una forma de crear un medio de vida sostenible”.

Aquí es donde nació la idea de Cambio & Co.

Cambio & Co. es más que la típica tienda de moda online. Los productos de Cambio son producidos por artesanos en Filipinas. Gelaine y Jérôme crean asociaciones con estos artesanos y Cambio & Co. se utiliza como la plataforma de comercio electrónico que permite a los artesanos conectarse a un mercado global. Al permitir que los artesanos filipinos lleguen a un mercado más amplio, aquellos en la diáspora también pueden encontrar artículos de moda que no solo representan su herencia, sino que también apoyan a los filipinos.

Gelaine y Jérôme se encuentran con artesanos en Filipinas. Crédito de la foto: Gerald Gloton.

«Es divertido porque el viaje de desarrollar y hacer crecer Cambio realmente es paralelo a mi propio viaje de descubrir mis raíces y querer volver a conectar con el lado filipino de mi identidad». A través de su viaje de reconexión, Gelaine también ha logrado crear un negocio que ayuda a otros a conectarse y preservar su propia herencia filipina, de una manera ética que contribuye a los medios de vida sostenibles de los artistas en Filipinas.

Kantarines Pendientes por En Ruta hecha a mano.

Con Cambio & Co., cada pieza disponible para la compra tiene una historia única. Gelaine describe un juego de aretes de su socio, En Route Handcrafted. Estos aretes, los Kantarines, son piezas grandes, coloridas y llamativas, hechas por artesanos en la ciudad de Davao y creadas de una manera ecológica utilizando piezas de desecho de tejido tradicional filipino. «Así que terminas con estos aretes que son tan hermosos y súper únicos en términos de cómo se ven y su diseño, y es tan filipino en ese sentido, pero también en que la historia detrás de ellos es de ingenio filipino».

Ese mismo ingenio filipino impregna no solo los esfuerzos comerciales de Gelaine, sino también su viaje personal. Mientras que algunos podrían haber renunciado a la estrecha conexión con su cultura, eligiendo dejar atrás su herencia para encajar, Gelaine se empoderó a sí misma y a su comunidad para encajar al construir un puente entre la diáspora y la patria.

En junio de 2019, Gelaine fue galardonada en los premios RBC Top 25 Immigrant Awards, donde fue reconocida por sus contribuciones a la comunidad. El premio es un gran honor, no solo para ella, sino también para la comunidad que la apoya. Ella dice que ha aprendido mucho con solo escuchar las historias de los otros ganadores. “Es realmente extraordinario, no lo que la gente ha superado, sino lo que han logrado”, dice. “Busque esas historias y vea de quién puede aprender en su comunidad”.

Gelaine hablando en los premios RBC Top 25 Immigrant Awards en junio de 2019.

Está claro que Gelaine ha descubierto algo sobre el equilibrio acto de encajar y dejar atrás. Sus logros son un reflejo de esto. Para otros recién llegados que podrían encontrarse balanceándose en un doble filo similar, Gelaine tiene un consejo: “En lugar de tratar de ocultar sus experiencias, en lugar de intentar fingir que no es un inmigrante, y tratar de fingir que es algo que no eres, creo que hay tanta belleza cuando abrazas ese lado de ti mismo y esas experiencias ”.

Para obtener más información sobre el trabajo de Gelaine Santiago, visite el sitio web de su empresa, Cambio & Co.

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